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Educación Preescolar de Estados Unidos en riesgo por COVID-19

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Cheryse Singleton-Nobles sabe que su hijo de 2 años está retrocediendo. Mientras el niño empieza a acostumbrarse a los colores, los números y las formas, ella dice: “ha vuelto a la etapa de ‘yo, yo, yo’”. No quiere compartir, le cuesta seguir una rutina y se distrae con todos sus juguetes. Singleton-Nobles, de 47 años, atribuye este retroceso a la pandemia de COVID-19, que recientemente obligó a la escuela preescolar gratuita de Chicago de su hijo a cerrar su campus. 

Ese preescolar, un centro de aprendizaje inicial que pertenece a una red nacional de programas financiados por Head Start llamada Educare, cerró sus puertas en la primavera pero logró reabrir con una capacidad limitada en el otoño. El centro tuvo que volver a la educación a distancia nuevamente a mediados de noviembre por el aumento en las tasas de infección por COVID-19. 

Ahora su hijo, como muchos otros niños pequeños en todo Estados Unidos, está perdiendo sus habilidades socioemocionales. Esas pérdidas podrían ser devastadoras para el éxito a largo plazo de estos niños. Podría decirse que los años preescolares se encuentran entre los más formativos de la vida de un niño. Un estudiante que comienza la Escuela elemental sin preescolar tendrá más probabilidades de repetir un grado, requerir servicios de educación especial o abandonar la escuela. 

“Desafortunadamente, para los niños, el impacto de esta pandemia se sentirá durante años”, dijo Dimitri Christakis, un pediatra que dirige el Centro de Salud, Comportamiento y Desarrollo Infantil del Seattle Children’s Hospital. Para los niños de bajos ingresos de Estados Unidos, las oportunidades de alta calidad para prepararse para el jardín de infantes ya eran escasas antes de la pandemia. A nivel nacional, el cuidado infantil estaba fuera del alcance de muchos estadounidenses, con un costo de hasta $ 9,600 en promedio el año pasado, encontró un análisis de Child Care Aware of America . 

Head Start que está dedicado a familias de bajos ingresos, atendió solo al 36% de los niños elegibles de 3 a 5 años. Early Head Start llega incluso a menos familias, inscribiendo solo al 11% de los bebés y niños pequeños elegibles. Como resultado, hasta la mitad de los niños de bajos ingresos ya  estaban comenzando el jardín de infancia  sin estar preparados para ello. Se considera que un niño «está listo para el jardín de infancia» si, por ejemplo, habla con oraciones completas la mayor parte del tiempo, puede identificar al menos cinco colores y conoce su nombre y apellido.

La mayor parte del desarrollo del cerebro ocurre antes de los 5 años (el cerebro triplica su tamaño en los primeros dos años de vida), razón por la cual las experiencias de aprendizaje de un niño durante esa ventana son tan predictivas de su éxito en el futuro. “Los niños nacen conectados para aprender”, dijo Christakis. «Las experiencias de aprendizaje temprano sientan las bases de sus mentes para el resto de sus vidas», enfatizó.  

Una gran cantidad de estudios muestran que los niños que asisten a programas de aprendizaje temprano de calidad, tienen más probabilidades de ingresar al jardín de infantes con una sólida comprensión del lenguaje y las matemáticas, y de tener relaciones positivas con sus padres, por ejemplo. También es menos probable que tengan problemas de conducta. Algunas investigaciones sugieren que los estudiantes que ingresan al jardín de infancia sin haber aprendido a compartir, expresar sus emociones y escuchar instrucciones, tienen menos probabilidades de graduarse de la escuela secundaria.

La educación de la primera infancia, aboga por el estrés, no es solo cuidar niños. Eso es particularmente cierto cuando dicha educación se lleva a cabo en un entorno formal. (Los centros de cuidado infantil, aunque a menudo son más costosos, se esfuerzan por cumplir con los estándares de desarrollo infantil y, por lo tanto, son mejores para el desarrollo de los niños que el cuidado infantil en el hogar, según muestra una investigación).

Es difícil cuantificar cuánto está socavando la pandemia la preparación de los niños para el jardín de infancia. Escuelas como las de la red Educare están en proceso de implementar evaluaciones virtuales diseñadas para medir los niveles de rendimiento de los estudiantes, pero los expertos advierten que los hallazgos de esas evaluaciones deberán tomarse con cautela. Las evaluaciones realizadas por los padres, en comparación con un profesional capacitado, están sujetas a todo tipo de complicaciones. 

Pero la evidencia anecdótica, junto con la investigación existente sobre la educación de la primera infancia, sugiere que el daño podría ser severo.  «No sabremos el impacto total por un tiempo», dijo Christakis, «pero hay muchas razones para creer que es considerable». Y probablemente sea peor para los niños de bajos ingresos. Sus familias han enfrentado el doble golpe de los altos costos de la educación preescolar y la inseguridad laboral generalizada, sin mencionar los temores de contraer COVID-19, que ha infectado de manera desproporcionada a personas de color.

Desde que estalló la pandemia, el costo de la educación infantil de alta calidad solo ha aumentado. La investigación realizada por el Center for American Progress, un grupo de expertos de izquierda, muestra que el costo mensual del cuidado infantil en el centro ha aumentado en un 47% en promedio en todo el país. La tendencia ha sido particularmente pronunciada en los programas para niños de 3 y 4 años, en gran parte debido a la disminución significativa en el tamaño de las clases recomendado para reducir la posible propagación del coronavirus.

En muchos casos, el cuidado infantil simplemente ya no está disponible. Una encuesta realizada este verano por la Asociación Nacional para la Educación de Niños Pequeños encontró que el 18% de los centros de cuidado infantil en todo el país habían cerrado indefinidamente en medio del aumento en los costos operativos. Incluso si los padres pueden encontrar una vacante para sus hijos o pagar la tarifa, muchos optan por no enviar a sus hijos al preescolar por temor a exponerlos al virus. Y aunque algunos programas, incluidas muchas de las 25 escuelas de Educare, tienen programación virtual, muchas familias no tienen acceso a Internet.

Si bien la matrícula ha descendido para todos los escolares, la caída es especialmente marcada en el jardín de infantes y el preescolar, según un análisis de NPR de datos de 60 de los distritos escolares del país. La caída promedio en la matrícula de jardín de infantes, por ejemplo, fue del 16%. Los datos iniciales de algunos estados pintan un panorama aún más sombrío para el preescolar y el cuidado infantil. En Colorado, por ejemplo, la matrícula de bebés, niños pequeños y preescolares a partir de julio solo había vuelto a aproximadamente la mitad de lo que era antes de la pandemia.  

El hijo de Singleton-Nobles es afortunado porque todavía recibe algo de educación formal, aunque solo sea virtualmente. Singleton-Nobles también está mejor equipada que muchos padres para guiarlo en su aprendizaje, ya que dirige una guardería con licencia en su casa. Ella envía a su hijo a un programa Head Start para que pueda socializar y aprender de sus compañeros en un entorno formal. Aún así, la programación virtual, que consta de dos sesiones grupales de 15 minutos por día, difícilmente se compara con la educación presencial. Singleton-Nobles se siente abrumada e intenta hacer malabarismos con su trabajo remunerado y el de educadora principal de su hijo. 

Los padres que han asumido el papel de educadores para la etapa preescolar de sus hijos, si es que tienen el tiempo y los recursos para hacerlo, se encuentran bajo niveles de estrés sin precedentes, lo que potencialmente inhibe sus habilidades para brindar un aprendizaje estructurado. Al igual que con el hijo de Singleton-Nobles, la programación virtual debe reducirse en partes cortas en parte para adaptarse a la capacidad de atención de los niños. 

De hecho, puede ser especialmente difícil involucrar a los niños pequeños en el aprendizaje a distancia. Aprenden mejor cuando su aprendizaje es experiencial y presencial, cuando pueden tocar y manipular objetos y evaluar las reacciones de sus educadores. Es difícil en un entorno virtual darles a los niños pequeños lo que Jenny Stillwaggon Radesky, profesora de pediatría de la Facultad de Medicina de la Universidad de Michigan, describió como “microbits de retroalimentación”. A modo de ejemplo, Stillwaggon Radesky señaló una situación en la que un bebé sonríe, ríe o arrulla. Y un adulto puede responder al acto sonriendo o riendo o arrullando, también, una forma intuitiva de refuerzo positivo, que muestra al bebé cómo su comportamiento afecta a quienes lo rodean. 

Los programas de aprendizaje temprano de calidad reconocen el poder de esos microbits de retroalimentación. “Se necesita una persona que participe activamente en ese proceso, que supervise y apoye su aprendizaje durante todo el día”, dijo Angie Lampkin, quien dirige un centro Educare en Wisconsin. «No todos los padres comprenden la progresión del desarrollo de un niño pequeño, y ahí es donde entra en juego el maestro», dijo Lampkin. 

Sin la escolarización en un centro, los niños pequeños también se están perdiendo los servicios de intervención temprana que podrían haber recibido de otra manera: especialistas que los ayudan a desarrollar sus habilidades motoras finas y gruesas, por ejemplo. “Simplemente no obtienes el mismo nivel de observación y apoyo que obtendrías en un salón de clases en persona”, dijo Cynthia Jackson, quien dirige Educare Learning Network

El impacto es particularmente pronunciado en los niños de bajos ingresos que tienden a depender de los servicios escolares, dijo Stillwaggon Radesky, cuyo trabajo clínico se enfoca en los problemas de desarrollo y comportamiento entre los niños de bajos ingresos. Ahora que ha evaluado a muchos de sus pacientes a través de video que en persona, dijo, es mucho más difícil ver cómo juegan y trabajan en otras actividades. 

Más allá de las limitaciones del aprendizaje temprano virtual, muchos niños también se están perdiendo la actividad física, que promueve un desarrollo saludable y, a menudo, el tiempo de juego con sus compañeros. Mientras tanto, los centros que permanecen abiertos a menudo tienen que limitar la interacción de los estudiantes, relegándolos a sus propias áreas de juego y limitando así su capacidad para practicar el compartir.

Después de todo, es en esos momentos cuando los niños desarrollan la inteligencia social: cómo manejar disputas y negociar con un amigo y ser agradable. Las investigaciones muestran que tal inteligencia es un gran predictor del éxito de uno en la escuela y en la vida. Luego está el estrés de la pandemia en sí misma, que podría conducir o agravar los tipos de traumas de la primera infancia que pueden socavar el éxito posterior en la escuela. Los niños son como esponjas y se alimentan del estrés de sus cuidadores, lo que puede hacer que sea casi imposible aprender e interferir con la biología del cerebro, lo que afecta su desarrollo. 

El lado positivo es que los niños son notablemente resistentes. Y los padres, como explicó Stillwaggon Radeski, están más capacitados para compensar las pérdidas de lo que creen. Si bien es posible que no tengan la capacitación necesaria para fomentar el progreso académico de sus hijos, pueden invertir su energía en enseñarles otras habilidades, ya sea cómo usar el orinal o cómo regular sus emociones. “Hay oportunidades de aprendizaje a lo largo del día que pueden mantener la mente de un niño ocupada”, dijo Stillwaggon Radeski. 

Pero las escuelas no pueden simplemente confiar en la resiliencia de los niños. Expertos y defensores dicen que se necesita una inyección de dinero federal para garantizar que los niños más pequeños del país prosperen después de la pandemia. La Ley de Ayuda, Alivio y Seguridad Económica por el Coronavirus (CARES), que el Congreso aprobó en marzo, asignó solo  3,5 mil millones de dólares en subvenciones en bloque para mejorar el acceso al cuidado infantil. Una propuesta separada de 50 mil millones de dólares, presentada en el verano para compensar ese déficit, aún no ha obtenido la aprobación del Senado. 

Para que los beneficios de esa inversión educación preescolar se mantengan, los niños también necesitarán recibir una educación primaria de calidad. Y eso también está en juego durante la pandemia“Estados Unidos ha extraído un enorme sacrificio de sus ciudadanos más jóvenes para proteger la salud de los mayores”, señala un estudio reciente de la coautoría de Christakis, que analiza los años potenciales de vida perdidos debido al cierre de escuelas primarias durante la era pandémica. Aunque relativamente pocos niños están experimentando las consecuencias médicas del COVID-19, Christakis dijo, «están soportando la carga de todos sus efectos secundarios».

 

AUTORÍA: Alia Wong

PUBLICACIÓN: www.USATODAY.com

RECOPILACIÓN: www.AMBIDEXTRAS.com